Afrique/France Publié le 29/03/2014

A la découverte du vin français…de La Réunion !

De passage par Madagascar dans notre tournée africaine, l’excuse était toute trouvée pour nous rendre à La Réunion, il y a tout juste une heure de vol. L’occasion rêvée pour une brève escale en France à l’autre bout du monde – à 9300km de Paris – sur une île dont la superficie n’excède pas un tiers de la Corse.

DU VIN AU CŒUR DU CIRQUE DE CILAOS


La Réunion est célèbre pour ses trois cirques : Cilaos, Mafate et Salazie. Ce sont des enceintes naturelles aux parois abruptes et de forme circulaire, formées par une dépression d’origine volcanique. Des lieux d’exception pour tout amateur de randonnée et de nature. Des trois, c’est pour le cirque de Cilaos que nous sommes venus : on y produit du vin !

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La vigne est arrivée à La Réunion avec les bateaux des premiers colons en 1665. Situé sous une latitude tropicale, le vignoble est aujourd’hui exclusivement implanté dans le cirque de Cilaos, entre 600 et 1300 mètres d’altitude. 

On y trouve pas moins de 51 microclimats ! Le caractère dominant reste chaud et humide de décembre à mars et frais et sec d’avril à novembre. L’érosion, très active, oblige la création de terrasses pour travailler la vigne sur des fortes pentes et impose un travail en grande partie manuel.

Au milieu de tout ça, une sacrée curiosité : l’Isabelle. Cépage de l’espèce américaine Vitis labrusca, il fut le seul cépage rouge introduit sur l’île jusqu’en 1975, date à laquelle il fut interdit par un décret de loi pour la production de vin. Officiellement, il paraîtrait que l’Isabelle ne permette pas la production de vin de qualité. Mais ici, on dit que si l’on n’a plus le droit de vinifier l’Isabelle, c’est parce que le vin rendait fou

Sept variétés constituent aujourd’hui l’encépagement du Vin de Pays de Cilaos : Chenin blanc, Verdelho et Gros Manseng en blanc, Malbec, Pinot noir, Gamay et Syrah en rouge.

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Voiture de location en main, nous entamons notre ascension en montagne. Mieux vaut avoir le cœur bien accroché et n’avoir pris qu’un petit déjeuner léger, conseil d’ami. Les virages en épingle s’enchaînent, tous plus sinueux les uns que les autres. De l’avis des locaux que nous rencontrons sur notre chemin, il y aurait 400 virages pour arriver jusqu’à Cilaos ! Je les crois sur parole, j’ai arrêté de compter à 399.

LE VIGNOBLE RÉUNIONNAIS : UNE COOPÉRATIVE ET QUELQUES IRRÉDUCTIBLES


A la fin des années 80, une dizaine d’agriculteurs cilaosiens se regroupent en coopérative pour mettre en place une viticulture moderne, avec l’aide de subventions françaises et européennes. C’est la création du Chai de Cilaos, un vignoble de 20 hectares plantés en cépages nobles et dont les parcelles sont dispersées aux quatre coins du cirque.

Dans les bonnes années, le Chai de Cilaos produit environ 30 000 bouteilles…sauf en 2013. « Les cyclones à La réunion peuvent être un véritable fléau pour la vigne. Cette année, nous avons perdu 80% de notre récolte », nous confit Gianny Payet, responsable technique du Chai de Cilaos.

Mais le vignoble réunionnais c’est aussi une poignée d’irréductibles. Des passionnés qui continuent à faire du vin pour eux, des vins moelleux pour la plupart – car à La Réunion on aime beaucoup le sucre. 

Et avec quel cépage ? De l’Isabelle bien sûr ! Pas d’étiquette sur les bouteilles, ici on vend au domaine, directement du producteur au consommateur. C’est ce que l’on appelle communément le « Vin de Cilaos ». Il va de paire avec les lentilles du Cilaos, une variété de lentilles plantées entre les rangs de vignes en hiver, et qui offre un bon complément de revenu à nos vignerons-agriculteurs. Rencontre avec deux phénomènes.

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Fabrice Hoarau, œnologue et propriétaire du Domaine du Petit Vignoble, à Bras-Sec, a fait ses armes en Alsace avant de revenir au pays avec sa femme. Il nous explique qu’ils sont quelques uns comme lui, installés dans les environs. 

Le métier est dur et physique. « Nous sommes également touchés par les caprices de la météo, sauf que nous n’avons pas d’aide de l’Etat, à cause des cépages que nous utilisons », explique Fabrice. Nous apprécions son blanc à base de Couderc13 et son rouge Isabelle à l’apéritif, à l’ombre de sa terrasse. Le glaçon dans le verre est autorisé.

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A quelques kilomètres de là, dans le village de l’Îlet à Cordes, nous faisons la connaissance d’Eli Gonthier, du domaine Bon Vin de Cilaos, un local. Un amoureux de sa région. Eli est illettré, mais qu’importe. « J’ai quitté l’école à 9 ans et ça ne m’empêche pas de faire du vin depuis 40 ans », nous dit-il en rigolant. Son domaine produit essentiellement un rouge et un blanc sucré (assemblage de Muscat et de Couderc13), plus un vin de clémentine, que nous avons le privilège de déguster dans sa cave. Eli plonge le tuyau en plastique dans une barrique, aspire un coup bref, tend les verres à la volée… et le tour est joué ! Arrosage des pieds au passage, ça fait partie du folklore.

LE PITON DES NEIGES


Nous souhaitons terminer notre périple en beauté. Demain c’est décidé, nous faisons l’ascension du Piton des Neiges, le point culminant de l’île de la Réunion, à 3070 mètres d’altitude. En attendant, ce soir, c’est bivouac en pleine nature avec poisson en papillote dans la braise, bananes flambées et nuit en hamac. La région s’y prête à merveille. Nous sommes à flanc de falaise, au milieu de la végétation. Face à nous, deux cascades. La baignade dans la rivière qui borde le campement nous offre un moment de détente appréciable avant l’effort du lendemain.

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Gravir le Piton des Neiges est un vrai défi physique : 1500 mètres de dénivelé sur 8 kilomètres. Rien que ça. Pas de plat, mais une succession de marches qui ne vous laissent aucun répit. Nous faisons une pause-déjeuner au Refuge de la Caverne Dufour, à 2600 mètres d’altitude, après 4h de marche. Mes jambes ne voudront jamais allez plus loin. Je dois me résigner à redescendre. Il faut parfois savoir écouter son corps. Heureusement tout finit bien, et Ludo, courageux, ira au bout pour nous ramener cette superbe photo dans les nuages.

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Une dernière nuit de repos Chez Lucette à Cilaos, où un bon lit et une connexion wifi ne vous coûteront que 14€ (sourire et café de bienvenue compris). Nous repartirons même le lendemain avec quelques fruits de la passion, tout juste tombés de l’arbre. Un délice que nous gardons pour l’avion…direction la suite du périple !

,WineExplorers’ment vôtre
JBA



Merci au domaine du Petit Vignoble, Bon Vin de Cilaos et au Chai de Cilaos pour leur accueil chaleureux.

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