Europe/Azerbaïdjan Visité le 22/09/2018

Un vent nouveau souffle sur le vignoble azerbaïdjanais

Avez-vous déjà entendu parler des vins azerbaïdjanais ? Bien avant la domination communiste du 20ème siècle et l’arrachage massif du vignoble dans les années 1980, l'Azerbaïdjan possédait déjà – dès le deuxième millénaire avant notre ère – l’une des industries viticoles les plus prospères qui soit. Au pied du Caucase, découverte de l’un des plus beaux vignobles que nous ayons visités, dans ce qui fut le berceau de la viticulture mondiale.

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UNE REPUTATION À RECONSTRUIRE


L'Azerbaïdjan est un pays plein de surprises. Une destination dont nous ignorions tout avant de nous y rendre ; et que nous ne sommes pas prêts d'oublier, tant ses paysages sont beaux et son vignoble prometteur.

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Mais il faut d’abord savoir situer le pays sur un planisphère, chose qui n’est pas forcément aisée, je le reconnais humblement. Ancienne république soviétique, l'Azerbaïdjan s'étend des chaînes montagneuses du Caucase à la mer Caspienne, traversant à la fois l'Europe et l'Asie. Le pays est entouré au Nord par la Géorgie et l’Ukraine, au sud par l’Iran et à l’ouest par l’Arménie.

Pour l’anecdote, le pays est riche en pétrole, avec un diesel à 0,35 centimes d’euro le litre à la pompe ; ce qui nous aura valu le plein de carburant le moins cher de l’histoire du projet pour notre camping-car !
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Arrivant depuis la Géorgie, nous roulons vers l’est sur de grands axes bitumés, fraîchement construits, en direction de la ville de Gabala, où nous devons visiter notre premier vignoble.

Fortement industrialisée et fonctionnant exclusivement sur un modèle de productivité et de rendement maximum sous le régime soviétique (exportant au passage ses vins vers la Russie, la Biélorussie et les pays de la Baltique), l'industrie du vin semble s’être modernisée et tournée vers la qualité depuis la chute du communisme et le rétablissement de l'indépendance de l'Azerbaïdjan en 1991.
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Une excellente nouvelle pour le pays, qui fait suite à son adhésion à l'Organisation internationale de la vigne et du vin (OIV) en 2013, et un objectif clairement affiché pour l'Azerbaïdjan : regagner sa réputation sur le marché mondial du vin.


SAVALAN, UN VIGNOBLE À FLANC DE CANYON


Il existerait actuellement une dizaine d’établissements viticoles dans le pays, se partageant un peu plus de 10 000 hectares de vigne. Nous avons eu la chance de visiter deux d’entre eux.

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Découverte du domaine Savalan à Gabala, dans le nord du pays ; là où se trouvait il y a fort longtemps l'ancienne capitale du Caucase (1). Un vignoble sublime, planté en 2007 à flanc de canyon, faisant face aux montagnes enneigées de la région.

En grande partie planté de l'autre côté du canyon, ce dernier n’est accessible qu’en véhicule 4X4. Une aventure en soit pour le visiter !

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Il nous faudra longer une petite route de campagne, enjamber un pont précaire surplombant la rivière, puis grimper le long du canyon sur un chemin de terre, avant d’arriver aux portes du domaine. Le mélange de couleurs, entre le vert émeraude de la vigne et les montagnes rouges aux sommets enneigés, nous laisse sans voix.
 
Au total, 350 hectares de vigne plantés sur des sols pauvres argilo-sablonneux. On y retrouve des cépages internationaux comme le chardonnay, le viognier et le riesling en blanc ; le cabernet sauvignon, le merlot, la syrah, le marselan, le montepulciano et le mourvèdre en rouge.

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« Le climat de la région est de type continental, avec des étés chauds et secs, où les températures avoisinent parfois les 40°C (nécessitant une irrigation ponctuelle), contrastées par des nuits fraîches, propices à une belle qualité de raisins », nous explique Jahangir Shafizade, le directeur du domaine.  

Résultat, des vins techniques et bien faits ; avec une mention spéciale pour la syrah, qui s’exprime très bien ici et donne des vins aux arômes de fruits noirs, d’épices et de fleurs sauvages.

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Le domaine Savalan projette l’ouverture d’un restaurant panoramique d’ici quelques mois. Avis aux amateurs, l’expérience promet d’être spectaculaire.


LE DOMAINE CHABIANT MONTRE LA VOIE


C’est dans la région d'Ismayilli, au centre du pays, que nous découvrons le domaine Chabiant. Une terre au caractère sauvage et préservé, avec ses routes sinueuses et ses villages pittoresques, où il n’est pas rare de voir se promener librement chèvres, moutons, oies et poules.

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Perché au sommet d’une colline, le domaine Chabiant trône depuis les pentes sud du Grand Caucase, à 750 mètres d'altitude. Un terroir propice pour la culture de la vigne, avec un bon équilibre entre des journées chaudes et ensoleillées, contrastées par des nuits fraîches, offrant à Chabiant tous les atouts nécessaires à la production de vins fins.

Seulement voilà, tout est à refaire ici, depuis la reconstruction du chai jusqu’à la conduite du vignoble…
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« La cave et le vignoble, qui datent de l'époque communiste, étaient abandonnés et en très mauvais état lorsque je les ai visités pour la première fois il y a deux ans », se souvient Andrea Uliva, l’œnologue du domaine, d’origine italienne, venu avec pour mission de faire revivre Chabiant suite à son rachat en 2016.

Pas à pas, avec beaucoup d'analyse et de maîtrise – et non sans une grande dose de courage et un brin de folie positive – Andrea et son équipe retroussent leurs manches et s’attèlent au nettoyage des bâtiments, inventorient le matériel ; gardant l’utilisable et revendant le reste, pour acheter du neuf.

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À l’heure où nous visitons le domaine, beaucoup reste encore à faire. « Rome ne s’est pas construite en un jour », nous dit Andréa en riant, se rendant bien compte que la tâche à accomplir est grande. Son but : redonner vie à la viticulture locale et à ses traditions ; en repartant de zéro.

Comment ? En greffant les 257 hectares de vigne que compte la propriété avec des cépages locaux, comme le madrasa en rouge et le bajan shira en blanc.
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Un travail aussi capital que titanesque, grâce auquel le domaine Chabiant va pouvoir construire son identité et se forger une réputation solide sur le marché viticole mondial.

« Sous le régime communiste, les cépages étaient tous mélangés dans le vignoble, ce qui importait peu puisque l'accent était mis sur la quantité », raconte-t-il. Et d’ajouter : « Aujourd’hui, nous allons à l'opposé, en revenant à une gestion rigoureuse de nos vignes ».

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Un très bel exemple de sauvegarde du patrimoine viticole local. Cela, combiné à des innovations importantes côté chai – comme ce délicieux assemblage de saperavi et de madrasa dégusté chez Chabiant, et dont une partie du jus est issu d’une macération carbonique (2), à la façon d’un Beaujolais Nouveau – montrent que le vignoble azerbaïdjanais est plein de charme et doit être pris au sérieux.


WineExplorers’ment vôtre,
JBA


Merci aux domaines Savalan et Chabiant pour leur accueil chaleureux.


(1) Gabala est l’une des plus anciennes villes d'Azerbaïdjan. Appelée autrefois Kutkashen, Gabala semble être l'ancienne capitale de l'Albanie caucasienne et aurait existé, selon les locaux, dès le IVe siècle av. J.-C.
(2) Macération carbonique : consiste à mettre les grappes entières, non éraflées et non foulées, dans une cuve hermétique saturée de dioxyde de carbone, remplaçant avantageusement la thermovinification. On obtient ainsi des vins de type « primeur » : légers, croquants et sur le fruit.

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